Aprende sobre la Albahaca, hierba muy utilizada en la cocina

Muchas hierbas son empleadas en la cocina, esto se debe no sólo al aroma sino también al cambio radical que produce en el gusto de la preparación. Una de estas hierbas es la albahaca la cual es empleada para una gran diversidad de preparaciones. En este artículo nos dedicaremos a hablar sobre ella.

Albahaca

Características de la planta de Albahaca

La albahaca, cuyo nombre científico es Ocimum basilicum es una hierba aromática anual que pertenece a la familia de las lamiáceas que son nativa de las regiones tropicales de África central y del sudeste asiático. El cultivo de esta planta se puede datar desde hace milenios.

Esta hierba anual es cultivada como perenne en climas tropicales, destaca por su crecimiento bajo de unos 30 a 130 cm. Sus hojas son opuestas, con un color verde lustroso, de forma ovales, dentadas y de una textura sedosa. Estas hojas llegan a medir de 3 a 11 cm de longitud con un ancho que va desde 1 a 6 cm.

La albahaca produce espigas florales terminales, estas espigas generan flores de forma tubular de color blanco, en algunos casos suelen ser violáceas, lo que permiten diferenciar las diferentes familias de esta planta. Estas flores tienen cuatro estambres y un pistilo los cuales se apoyan sobre el labio inferior de la corola. Luego del proceso de polinización, la corola se desprende y se comienzan a desarrollar cuatro aquenios redondeados en el interior del cáliz bilabiado.

Origen

Podeos encontrar el origen de la albahaca en Asía, principalmente en la India y en el sur de Arabia. Para el siglo XVI la albahaca fue introducida en Europa y poco a poco con el pasar de los años, se introdujo en América gracias a la colonización.

Albahaca

¿Cómo se cultiva la Albahaca?

La albahaca crece de una semilla o bien de brotes de plantas que ya invernaron. Es importante mencionar que la albahaca no es una planta que tolere el frío. Ahora bien, estas semillas germinan y se desarrollan en un promedio de 5 a 7 días aproximadamente.

En caso de que siembres las semillas de albahaca en interiores para luego obtener plantas que serán trasplantadas al jardín, debe esperar entre 3 y 4 semanas. Por su parte, los brotes pueden trasplantarse cuando haya pasado el clima frio y cuando la temperatura del suelo sea más cálida que fría. Al ser una planta que no tolera de buena manera el frio, los suelos fríos y las bajas temperaturas afectan el desarrollo de la albahaca. Cuando el frio es intenso, las hojas podrían dañarse y tomar un color negro en sus hojas.

La albahaca es una planta que crece bien en zonas soleadas y en suelos fértiles que sean ricos en materia orgánica. Por otro lado, esta planta necesita de un riego continuo. Debemos mencionar que la albahaca no lograr crecer de buena forma ni desarrolla su sabor en suelos que no estén bien preparados y que tengan un bajo contenido de nutrientes. Es importante mencionar que la albahaca suele ser una  hierba decorativa y también culinaria que resulta perfecta para cultivarla  en recipientes en nuestro patio,  balcón o incluso en el jardín.

Enfermedades y parásitos

Además de ser poco tolerante al frio, la albahaca resulta ser una planta bastante sensible si no se tienen los cuidados adecuados. Es una planta que suele ser afectada por diversas enfermedades y parásitos. A continuación hablaremos un poco acerca de aquellas enfermedades y parásitos que aquejan a la albahaca.

Minador de la Albahaca

Aquellos que cultivan albahaca han visto frecuentemente puntos negros con forma de estrella en las hojas de su planta. Muchos desconocen de la causa de estas manchas. La razón es por el minador, este es un insecto que se encarga de pica la hoja de la planta y poner un huevo. Este huevo produce una larva la cual se va alimentando de la hoja de la albahaca poco a poco, lo que propicia la formación de pequeños caminos alrededor de este punto negro.

Este punto negro no  es más que un hongo que va desarrollándose en los alrededores de la zona donde ha sido picada por la larva. El método más ecológico para combatir este plaga de la albahaca es quitando las hojas a mano y tirándoles a la basura o lejos del huerto ya que la larva podría seguir alimentándose y emergiendo nuevamente en nuestra albahaca.

Pulgón

El pulgón es una plaga que afecta comúnmente a la albahaca, esta suele ser del mismo color que la hoja. Una forma de detectar esta plaga es fijándonos bien  cuando comiencen a subir las temperaturas ya que nos permitirá detectar su presencia y combatirlos con método de jabón ecológico a base de potasio.

Polillas

Las polillas suelen ser una visita común en las plantas de nuestros huertos durante las noches. Estas visitas se deben a que estos insectos se encuentran buscando alimento. Estas visitas nocturnas traen como consecuencia que las polillas dejen sus huevos en las plantas, si observamos pequeños agujeros en las hojas, esto es una señal inequívoca de que los huevos de la polilla han eclosionado.

Albahaca

Manchas negras

En caso de que veamos manchas negras en los bordes de nuestras hojas son un rasgo característico de quemaduras producidas por el frío. Como mencionamos previamente, la albahaca es una planta anual de países tropicales, lo que la hace una planta de un año de vida que luego de que florece, muere. En el caso de los países con inviernos fríos estos mueren con la llegada de las primeras heladas.

Debemos mencionar que la aparición de estas manchas son normales ya que representan el final de la vida de nuestra planta. Lo recomendable es volver a plantar nuestra albahaca con semillas o esquejes. Por otro lado, les recomendamos no aplicar en estos casos tratamientos con aceite de neem o bien jabón potásico ya que sería un gasto innecesario.

Tipos de planta de Albahaca

Como mencionamos previamente, hay diferentes tipos de albahaca, las cuales podemos distinguir principalmente por su floración. Sin embargo, hay otros rasgos característicos que permiten diferenciar los diferentes tipos de albahaca. A continuación hablaremos acerca de ellos:

  • Albahaca verde: Conocida popularmente como albahaca genovesa, resulta ser el tipo más común de todas. Esta es la variedad que encontramos comúnmente en los  supermercados.
  • Albahaca morada: Se puede identificar por su color púrpura, además su sabor suele asemejarse un poco al del anís. En la cocina, este tipo de albahaca combina bien con el tomate, los quesos de sabor fuerte y con los frutos secos.
  • Albahaca tailandesa: Su aroma es similar una mezcla de clavo de olor con menta, suele ser muy empleada en platillos de la culinaria asiática.
  • Albahaca limón: Con un aroma similar al limón, es empleada con frecuencia en ensaladas y pescados.
  • Albahaca lima: Suele ser confundida con la albahaca limón, se emplea con frecuencia en la preparación de cocteles o tragos siendo el más conocido el Mojito Cubano.

Usos de la Albahaca

Al ser una hierba aromática y con gran sabor, la albahaca es ampliamente utilizada en la culinaria, así como también en la aromaterapia. A continuación profundizaremos un poco acerca de los usos de esta planta.

Uso culinario

Dependiendo de la variedad de albahaca que se emplee, esta tendrá un sabor y un aroma peculiar. Esto hace que cada preparación tenga su peculiaridad gracias a esta planta aromática. La albahaca es uno de los ingredientes centrales de la cocina mediterránea. Por lo general esta hierba se consume fresca o seca para aderezar tanto ensaladas, sopas de verduras, salsas para pastas.

De hecho, la famosa salsa italiana de pesto, tiene como su ingrediente principal la albahaca. Dependiendo de la variedad que usemos, esta salsa pesto tendrá su sabor y aroma particular. También la albahaca puede ser empleada en los guisos de todo tipo de carnes.

Por otro lado, dentro de las elaboraciones culinarias más particulares en las que interviene la albahaca como ingrediente encontramos la “parmigiana di melanzane”, este platillo son las famosas  berenjenas a la parmesana, también podemos encontrar las patatas cajún, la pasta con tomate y albahaca, el pollo a la vietnamita y una gran variedad de preparaciones en las que intervenga el pesto. Un uso bastante peculiar de la albahaca lo podemos encontrar en el Reino Unido, puesto que es un ingrediente muy empleado en la elaboración de salchichas.

Albahaca

Aromaterapia

La esencia de albahaca se puede obtener por medio de la destilación al vapor de las hojas de la planta. Este aceite contiene elementos como ocimeno, linalol, lineol y alcanfor. Se sabe que la esencia de albahaca tiene una función equilibradora y estimulante, además de tener propiedades  antidepresivas, estimulante de las glándulas suprarrenales, efecto favorecedor para la digestión y antiséptico.

Tomando en cuenta las propiedades y beneficios de la albahaca en la aromaterapia, esta esencia se suele emplear como tratamiento de la depresión y la ansiedad, así como también de la indigestión, náuseas, migrañas y cefaleas. Esta esencia también ayuda a combatir los desmayos, la fatiga tanto física y mental.

Por otro lado, se ha estudiado que la esencia de albahaca aumenta la producción de leche materna, mejoras en el asma y resulta ser también un excelente antiséptico para la piel. Algunos estudiosos han considerado a la esencia de albahaca como afrodisíaca, mejorando la energía sexual.

La albahaca para combatir a los mosquitos.

Un uso bastante frecuente para la albahaca es como repelente natural para los mosquitos. La forma de hacer el repelente es colocando un par de gotas de aceite en un atomizador el cual ayudara a ahuyentar a estos molestos insectos.

Otra forma de tener un repelente de mosquitos es con una maceta de albahaca en tu casa, oficina o negocio, o en cualquier lugar donde se acumulen los mosquitos. El olor que emana la planta de albahaca permitirá que los mosquitos se mantengan alejados del lugar. En caso de que no tengas una planta, podrás optar por usar hojas secas de albahaca en una cesta.

Pese a que la hoja esté seca, su olor igualmente mantendrá alejado a los mosquitos. Si por el contrario, no eres de tener plantas, puedes optar por colocar hojas secas de albahaca a manera de popurrí, en una cestita, aunque la hierba esté seca tendrá el mismo efecto sobre los mosquitos.

Beneficios de su consumo

Por su rico contenido en antioxidantes, agentes antimicrobianos, y propiedades antiinflamatorias, la albahaca es una planta con una gran cantidad de beneficios. Por otro lado es rica en vitaminas A, C y K, además de aportar minerales como potasio, manganeso, hierro y calcio. A continuación haremos una revisión de los beneficios de la albahaca.

  • Ayuda en los fallos de memoria y en el control de los nervios.
  • Mejora los síntomas relacionados a problemas bronquiales, por lo que, es útil para tratar el resfriado común.
  • Por su aporte e agentes antioxidantes, puede mejora la respuesta del sistema inmune sobre todo ante enfermedades respiratorias.
  • Su efecto antimicrobiano hace que sea útil para el tratamiento del acné.
  • Se ha demostrado que es una buena planta para combatir el estrés.
  • También, se ha descrito que es una planta con propiedades sedantes, por lo cual es útil para el tratamiento de los dolores de cabeza.
  • La albahaca tiene un efecto antipirético por lo que reduce la fiebre.
  • También su efecto antimicrobiano ayuda a combatir  todo tipo de hongos.
  • Sus antioxidantes ayuda a mejorar el sistema cardiovascular y además a prevenir enfermedades del corazón.

En este artículo pudimos conocer acerca de la albahaca, la cual destaca por ser una hierba aromática cuyo origen se remonta al continente asiático. Destaca por ser una planta usada frecuentemente en la culinaria debido al aporte en el aroma y sabor que le da a las preparaciones, sin embargo, puede ser usada en la aromaterapia o como un insecticida efectivo. Destaca ser por una planta de ciclo anual y poco tolerante al frio.

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